Le concept de prophylaxie pré-exposition — l’utilisation des médicaments pour prévenir la maladie — n'est pas nouveau. Il existe des médicaments pour prévenir le paludisme, pour réduire le risque de développer de la tuberculose, les infections post-opératoires et certains types de méningites, par exemple.

Les médicaments antirétroviraux sont utilisés depuis de nombreuses années pour réduire les risques de transmission du VIH de la mère à l'enfant lors de l’accouchement et pendant l’allaitement. Dans ce cadre, le traitement a permis de réduire considérablement la transmission du VIH de la mère à l’enfant, qui est inférieur à 1% aujourd’hui en France. Des centaines de milliers de contamination néonatales sont ainsi évitées dans le monde et on espère éliminer définitivement dans les prochaines années la transmission de la mère à l’enfant.

La prise d’une trithérapie d’urgence (Traitement post-exposition ou TPE ) après une exposition sexuelle ou professionnelle (généralement par un professionnel de santé, avec une aiguille ou un bistouri) est également un traitement prophylactique. Il s’agit d’une combinaison d’antirétroviraux à prendre le plus vite possible, de préférence dans les 4 heures et au plus tard dans les 48 heures suivant une prise de risque et ce pendant 28 jours. Ce traitement est disponible dans tous les services d’urgences des hôpitaux.