Les singes verts d'Afrique et les mangabés sont des réservoirs naturels du virus de l'immunodéficience simienne (SIV), virus à l'origine du VIH . Chez l'Homme, le VIH induit très rapidement une inflammation et une activation chroniques et généralisées des cellules de l'immunité qui engendrent des dysfonctionnements majeurs de notre système de défense et conduit à la déplétion progressive des lymphocytes T CD4 et au sida .

Les hôtes naturels représentent un modèle unique d'étude des mécanismes de protection contre le sida. En effet, contrairement à l'Homme, ces singes, lorsqu'ils sont infectés ne développent pas de sida en dépit d'une charge virale élevée. Ce phénomène serait lié à une réduction voire une absence d'activation immunitaire chronique.

Une réponse immune innée

Deux études qui paraîtront dans le volume de décembre 2010 du Journal of Clinical Investigation montrent que ces hôtes naturels développent une réponse immune innée (interféron-alpha) en réponse à l'infection mais que cette réponse est rapidement et activement contrôlée empêchant ainsi l'état d'activation généralisé du système immunitaire et la survenue d'effets délétères comme ceux observés chez les patients.

Ces résultats ouvrent la voie pour de nouvelles stratégies thérapeutiques ou vaccinales visant à contrôler l'activation immunitaire rapidement après l'infection par le VIH.

Les travaux ont été réalisés :

1- En France, à l'Institut Pasteur, dans l'équipe de Michaela Müller-Trutwin, dans l'unité de régulation des infections rétrovirales (RIR), dirigée par le Pr. Françoise Barré-Sinoussi, Prix Nobel de médecine en 2008 pour la découverte du VIH.
Jacquelin B et al, 2009. Nonpathogenic SIV infection of African green monkeys induces a strong but rapidly controlled type I IFN response. doi: 10.1172/JCI40093

2- Aux Etats-Unis, par les équipes d'Ashley T. Haase, Guido Silvestri et David J. Kelvin.
Bosinger SE et al, 2009. Global genomic analysis reveals rapid control of a robust innate response in SIV-infected sooty mangabeys. doi : 10.1172/JCI40115